古生物界的“超级玛丽"

2015年08月27日   文章来源:果脯网   
    古生物界也有一个"超级玛丽",她叫玛丽·安宁,是英国著名的化石收藏家和古生物学家,她的一生共发现有三次重大发现,对后世产生了深远影响。

  提起“超级玛丽”,喜欢通关游戏的朋友一定不会陌生。巧合的是,在古生物界也有一个超级玛丽,她叫玛丽·安宁(后面简称玛丽),是英国著名的化石收藏家和古生物学家,她的一生共发现有三次重大发现,对后世产生了深远影响。

  “已知最伟大的化石采集家”玛丽·安宁(Mary Anning)_副本 

  被称为“已知最伟大的化石采集家”的玛丽·安宁(网络图)

  玛丽的天赋

  1799年5月21日,随着洪亮的啼哭声,玛丽降生于英国海滨小镇莱姆镇上的一个木匠家庭。这是一个不幸的家庭,玛丽的9个兄弟姐妹,有8个先后因为疾病和意外而夭折,只有玛丽和哥哥约瑟夫活了下来。为了维持生计,玛丽的父亲除了做木匠活外,还不得不与时俱进地带着一对儿女到海边的绝壁上,挖些贝壳或者化石什么的去贩卖(在当时的欧洲,化石收藏是一项很流行的活动)。也正是在这段时间,玛丽逐渐产生了对化石的兴趣。

  玛丽11岁时,父亲查理因病过世,家庭的主要经济来源就此中断。好在此时的玛丽和哥哥都已经基本掌握了挖化石的技巧,特别是玛丽,很快表现出自己在这方面的天赋。她拿着小锤子不断地在岩石上敲敲打打,仔细辨别着石块的形状和上面的纹路。女孩子特有的细致,让她总能够发现很多微小的差别。

  在短短1年的时间里,玛丽先后挖掘出一对像面包圈一样的眼睛化石,两对像玉米棒一样的鱼鳍化石。聪明的玛丽隐约感觉到附近可能还会有更大的发现,就继续日复一日地挖掘,她的努力也很快得到了回报。一天,海边下了一场暴雨,在雨水的冲刷下,一具酷似烟灰缸的脊椎骨化石显露出来。

  玛丽·安宁发现的鱼龙化石,如今陈列在自然历史博物馆。_副本 

  玛丽·安宁发现的鱼龙化石,如今陈列在大英自然史博物馆。(图片来源:英国《电讯报》 作者:Tom Chivers)

  这些化石后来辗转到了大英自然史博物馆,并被命名为“鱼龙”。鱼龙是一种生活在三叠纪到白垩纪海洋中的大型爬行动物,在中生代末期全部灭绝。玛丽和哥哥的挖掘,让这种被尘土掩埋了几千万年的动物得以重见天日。

  小小年纪就能挖掘出如此重要的化石,除了玛丽自身的耐心和细致外,环境的因素同样非常重要。玛丽的家乡莱姆镇,在2亿年前的侏罗纪时期曾是一片汪洋。随着时间的流逝,一些地方的海水渐渐消退,海底岩石层暴露出来。在这些岩石中,埋藏着大量古代海洋动物的遗骨,是得天独厚的挖掘场。

  查茅斯-莱姆海滩上的菊石化石。_副本 

  玛丽家乡的查茅斯-莱姆海滩上,到处能找到各种化石,图为菊石类动物(现代鹦鹉螺的祖先)化石。(图片来源:英国《电讯报》 作者:Tom Chivers)

  发现蛇颈龙

  时间到了1824年,此时的玛丽已经出落成一个25岁的大姑娘了。鱼龙的发现让她名声大震,信心也大大提高。为了更好地挖掘化石,玛丽别出心裁地想到了利用嗅觉灵敏的小狗来寻找化石。这是此前从没人尝试过的方法。玛丽给这只小狗取名叫特雷。“我要成为第一位女性古生物学家”,一个伟大的梦想在少女的脑海中浮现。

  一天,玛丽在小狗的帮助下挖掘出一具很奇怪的动物化石,这具化石拥有一个酷似蛇头的脑袋;一条比长颈鹿还长的脖子;像乌龟一样又扁又宽的躯干;以及四个船桨一样的四肢。玛丽意识到这很可能又是个新物种,当即收集好化石并画了草图,并转卖给了相关的学者。

  不过,这一次玛丽的发现却受到了法国古生物学家居维叶①质疑,他根据化石的脖子比身体还长这一点,断定这是个人造产物。居维叶是当时公认的权威人物,他的话让玛丽有些百口莫辩。幸亏英国的几位古生物学家没有被居维叶的言论所左右,他们通过对化石的仔细研究,判定这是一种真实存在过的动物,并最终将其命名为蛇颈龙。玛丽的第二个重大发现就此诞生。

  蛇颈龙复原图_副本_副本 

  上图:玛丽安宁画的蛇颈龙草图 ,下图:蛇颈龙复原图(网络图)

  对后世的影响

  1828年,玛丽又挖掘出世上第一具完整的双型齿翼龙化石。随后,她获得了英国《科学促进学会》颁发的奖金,并与他人合作,出版了描述史前多塞特郡海岸的彩色版画《Duria Antiquior》,个人的事业达到顶峰。

  为了挖掘化石,玛丽也不得不放弃了很多东西,她的宠物狗在一次挖掘时被崩塌的石块砸死。玛丽自己也是终生未嫁。1846年3月23日,47岁的玛丽因乳腺癌病逝,就在离世前的几个月,她荣幸地成为了《伦敦地质学会》的荣誉会员。

  玛丽的三个重大发现(鱼龙、蛇颈龙、翼龙),不仅让人们知道了三种古代生物的名字,更从根本上改变了人们的思维。此前,欧洲人普遍相信《圣经》的说法,认为生物是不会灭绝的。虽然一些科学家曾对此提出质疑,但都由于缺乏足够的证据而不了了之。玛丽发现的化石成了生物会灭绝的最有力证据,同时也为达尔文的《物种起源》提供了想象的科学依据。

  Doodle2014年玛丽·安宁(Mary Anning)诞辰215周年。_副本_副本 

  2014年谷歌Doodle纪念玛丽·安宁(Mary Anning)诞辰215周年。(网络图)

  注释:

  ①居维叶:全名乔治·居维叶(1769—1832),法国人,世界解剖学和古生物学的鼻祖,著有《变灾论》、《器官相关法则》、《鱼的自然历史》等多部学术作品。

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